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PHEV'09: Y a-t-il assez de lithium sur la planète?

PHEV'09: Y a-t-il assez de lithium sur la planète?

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Montréal – Qu’ont en commun la Chevrolet Volt, la Toyota Prius rechargeable. Une technologie que Mitsubishi, Ford et même Chrysler, pour ne nommer que ces fabricants, ont également adopté pour des véhicules électriques (VÉ) et hybrides rechargeables qu’ils ont lancés ou qu’ils vont lancer. L’avenir de l’automobile est invariablement lié au lithium.

Chevrolet Volt

Une question s’impose alors : les réserves mondiales de ce minerai suffiront-elles à la demande, qui ira croissante à mesure que les consommateurs adopteront la propulsion électrique au fil de la prochaine décennie ?

C’est à cette question qu’a tenté de répondre Kerry Knoll, un vétéran de l’industrie minière et chef de la direction de la société Canada Lithium, dans le cadre de PHEV’09, une conférence consacrée aux véhicules électriques et hybrides rechargeables qui se tient à Montréal jusqu’au 30 septembre.

Avantages du lithium
Il existe différents types de piles au lithium. La plus connue actuellement est la Li-ion, qui a la propriété d’être rechargeable. Par rapport à une pile au nickel-métal hydride (NiMH) équivalente, sa densité de charge serait trois fois supérieure et sa masse trois fois moindre. Les différences sont encore plus importantes lorsqu’on la compare à une pile au plomb.

Pour ces raisons, entre autres, l’industrie automobile a adopté ce type de pile pour leurs futurs VÉ et hybrides rechargeables. Toyota, chef de file dans la fabrication d’hybrides, a déjà annoncé qu’elle remplacerait les piles NiMH de l’actuelle Prius par des piles au Li-ion dans la version rechargeable.

Puisque l’on sait que ce fabricant compte également hausser sa production de véhicules hybrides pour atteindre un million d’unités par année, et que Nissan et Mitsubishi viennent aussi de lancer leurs premières autos électriques, l’i-MiEV et la Leaf, toutes deux alimentées par des piles Li-ion, cela donne une idée de l’importance soudaine que prend le lithium.

Portrait du lithium
Du lithium, on en retrouve en grande quantité sur la planète. D’ailleurs, M. Knoll ne manque pas d’assurance lorsqu’il décrit l’état actuel des réserves mondiales : « j’estime que les réserves actuelles pourraient durer 370 ans. Et si, à partir de demain, toutes les automobiles du monde entier utilisaient des batteries au lithium, ces réserves dureraient probablement au moins 100 ans. Il n’y a donc pas de pénurie de lithium. »

Nissan Leaf